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Las escuelas permanecerán abiertas a pesar del aumento de casos de COVID-19, dice junta de fideicomisarios

By Jeri Davis
Reunión ordinaria de la junta de fideicomisarios del WCSD, el 10 de noviembre de 2020. Imagen: Eric Marks

Esta historia fue traducida por la periodista Jenny Manrique
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Durante su reunión del martes en la escuela secundaria Galena, la junta directiva de las escuelas del condado de Washoe abordó una extensa agenda, en la que revisó las finanzas del distrito, la autorización de gastos en autobuses escolares y libros de texto, y la propagación de la COVID-19 dentro de las escuelas y la comunidad en general.

Durante la reunión de más de ocho horas, la junta escolar escuchó comentarios públicos de personas preocupadas sobre estos puntos de la agenda, pero la mayor parte de los comentarios públicos durante la noche rodearon otro aspecto: los posibles cambios a la política de la junta escolar 1310, que regula las actividades políticas en escuelas.

La junta ha estado bajo fuego durante este año escolar debido a su postura de clasificar el movimiento Las Vidas Negras Importan (BLM en inglés) como actividad política, y bajo la política 1310 prohibir a los maestros mostrar su apoyo al movimiento a través de cosas como carteles en la clase o vestimenta pro-BLM. This Is Reno publicará una historia separada sobre este asunto.

El rastreo de contactos no puede mantenerse al día con los nuevos casos entre los jóvenes

El director de estrategias Paul LaMarca proporcionó a la junta lo que se ha convertido en su actualización regular sobre las tendencias de COVID-19 en el condado y dentro del distrito. LaMarca estuvo acompañado por la epidemióloga principal del distrito de salud del condado de Washoe, Heather Kerwin, el director de la agencia de planificación regional de Truckee Meadows, Jeremy Smith, y el pediatra Dr. Ron Aryel.

Smith explicó a los fideicomisarios que el medidor de riesgo COVID de Truckee Meadows se ha registrado en la zona roja o de “riesgo muy alto” durante más de una semana. La calificación de riesgo actual se ha calculado en 13, a sólo medio punto de empujar a Truckee Meadows a la calificación de riesgo púrpura, que significa que el riesgo se ha vuelto “severo”.

La evaluación de riesgos del estado muestra una situación aún más grave, colocando al condado de Washoe en la zona roja durante las últimas ocho semanas. En una rueda de prensa anterior, el gobernador pidió a los habitantes de Nevada que se quedaran en casa durante dos semanas para ayudar a frenar la propagación de la COVID-19.

Según Smith, una de las razones por las que el medidor de riesgo se encuentra actualmente en 13 es porque “hemos visto, en las últimas dos semanas, el doble de la cantidad de personas que están en el hospital debido a la COVID”.

COVID-19 cases in Washoe County schools. Data: WCSD, November 10, 2020.
Casos de COVID-19 en las escuelas del condado de Washoe. Datos: WCSD, 10 de noviembre de 2020.

De acuerdo a LaMarca, “hemos visto un aumento (de casos) en nuestras escuelas y entre la comunidad en edad escolar, lo que es consistente con la comunidad en su conjunto”.

Desde abril, 40 niños en edad escolar en el condado de Washoe han sido hospitalizados como resultado de la COVID-19. Hasta el martes, dos seguían en el hospital.

LaMarca le proporcionó a los fideicomisarios el ejemplo de un promedio de siete días de casos entre niños en edad escolar dentro de la comunidad en su conjunto, en comparación con los casos entre niños que han sido contagiosos mientras estaban en las escuelas.

Los datos que presentó LaMarca se hicieron eco de lo que dijeron los funcionarios regionales a principios de esta semana: no son las escuelas, sino las reuniones familiares y sociales las que están permitiendo la propagación del coronavirus.

Kerwin agregó que, hasta el martes, había 227 casos pediátricos entre niños de entre 5 y 18 años que aún quedaban por investigar, para determinar si fueron a la escuela mientras estaban contagiosos.

“Hay una gran brecha en esos números en este momento”, dijo.

“Hemos tenido casos relacionados con niños o personal que asistieron a la escuela mientras estaban contagiosos. No puedo ponerle un número en este momento porque todavía estamos investigando algunos de ellos. Desafortunadamente, con la transmisión comunitaria generalizada que está ocurriendo, estamos descubriendo que muchos casos han entrado en contacto con más de un positivo. Es cada vez más difícil para nosotros determinar la fuente exacta de infección cuando las personas participan en reuniones sociales y otros tipos de contacto con personas que pueden haber sido contagiosas”.

“Mi preocupación también es por los propios niños a largo plazo”.

El Dr. Aryel reiteró que el virus de la COVID-19 puede transmitirse por gotitas, pero también puede quedar suspendido en el aire como un aerosol persistente.

“Incluso con el distanciamiento social y las máscaras adecuadas, no siempre se puede evitar que alguien contraiga una infección por COVID en la escuela, sin importar cuánto lo intente”, dijo Aryel. “Las precauciones adecuadas reducirán el riesgo, pero no lo reducirán a cero. … Mi preocupación también es por los propios niños a largo plazo. Sabemos que las infecciones por COVID pueden tener consecuencias a largo plazo”.

Esas consecuencias pueden incluir problemas en el corazón, los pulmones, el cerebro y el tracto gastrointestinal.

La fideicomisaria Simon Holland, quien el 17 de agosto antes del inicio del año escolar, se oponía a la reapertura de las escuelas intermedias y secundarias, dijo que los datos presentados parecían indicar que los niños que no asistían en persona ni en un horario híbrido, parecían estar con mayor riesgo de contraer el virus.

“Esa es una de las cosas que veo cuando miro esos datos”, dijo.

El portavoz del distrito de salud del condado de Washoe, Scott Oxarart, dijo en un correo electrónico después de la reunión, que no había una diferencia significativa entre el riesgo de contraer COVID-19 y el método de asistencia a la escuela.

“De los 732 casos de edades comprendidas entre los 5 y los 18 años que se nos informaron [desde] octubre hasta el 10 de noviembre, solo hemos investigado 498. Tenemos 234 aún no investigados”, dijo Oxarart, después de consultar con Kerwin. “Entre los 498, 90 estudiantes asistieron [a la escuela] mientras estaban contagiosos, 161 asistieron a la escuela en persona, pero no lo hicieron mientras estaban contagiosos, lo que deja 247 casos que estaban en educación a distancia. Es casi 50/50″.

La presidenta de la junta, Malena Raymond, señaló que algunos países de Europa están optando por mantener las escuelas abiertas incluso mientras cierran negocios. Esto es cierto en algunos países de Europa, pero no en otros.

Raymond dijo que deseaba que el distrito pudiera hacer más para apoyar el rastreo de contactos.

“Nosotros apreciamos eso. Mi equipo y yo sentimos que le estamos fallando a nuestra comunidad, pero simplemente no podemos seguir el ritmo”, respondió Kerwin, conmocionado.

El condado de Washoe informó sobre los desafíos para mantenerse al día con el rastreo de contactos y la investigación de la enfermedad a finales de septiembre, incluso antes de que los casos comenzaran a aumentar.

Fondo para servicios de nutrición

La junta revisó su aprobación tentativa, hecha en octubre, para despedir a 98 empleados en su departamento de servicios de nutrición como resultado de la disminución de fondos en la cuenta de servicios de nutrición, que se espera sea autosuficiente. Eso es porque el fondo de servicios de nutrición es un fondo empresarial según lo define el Estatuto Revisado de Nevada 354.517. Básicamente, el estatuto define cómo operan estos fondos, que es muy parecido a una empresa comercial privada, en la que los gastos de las operaciones comerciales se recuperan principalmente mediante cargos a los usuarios.

El problema fue que a pesar de una exención emitida por el Departamento de Agricultura de los Estados Unidos que garantizaba desayunos y almuerzos gratuitos para los niños en edad escolar en todo el país durante el verano y el resto del año, los estudiantes del condado de Washoe no aprovechaban las comidas.

Si no se hubiera tomado ninguna medida para reducir los gastos, dijeron los funcionarios del distrito, el fondo perdería $7.7 millones para el año fiscal 2021. La proyección era que el efectivo del fondo caería por debajo de cero antes del final del año calendario, lo que significa que podría haber alcanzado un déficit aproximado de $4 millones al final del año fiscal.

Según el distrito, “para septiembre de 2020, el recuento promedio de comidas diarias fue de 18,787 en comparación con un promedio diario habitual de 45,088”. Eso representó una disminución del 58% en las comidas servidas.

In this USDA photo, nutrition services workers prepare grab-and-go meals for students during the COVID-19 pandemic.
Los trabajadores de los servicios de nutrición preparan comidas para los estudiantes, durante la pandemia de COVID-19. Foto del USDA tomada por Tom Witham

Sin embargo, esos números aumentaron en octubre y noviembre. En octubre, la cantidad diaria de comidas servidas promedió las 32.500. El personal del distrito presentó una propuesta revisada a la mesa directiva en virtud de la cual el número de empleados a ser suspendidos se redujo en 28, a un total de 70.

Según la propuesta original del distrito de despedir a 98 empleados, la proyección de la pérdida anual del fondo de servicios de nutrición era de $5.5 millones. Según el nuevo plan, aprobado por unanimidad por los fideicomisarios, esa pérdida se reduce a $2.2 millones.

Las suspensiones comienzan el 1 de diciembre y se extienden hasta el 28 de febrero. Se insta a los empleados de servicios de nutrición a buscar otros trabajos dentro del distrito. Algunos ya lo han hecho. Según un acuerdo con los sindicatos de empleados, en caso de que sea necesario volver a contratar a los empleados entre estas fechas, el proceso comenzará con aquellos que hayan sido suspendidos y aún no hayan encontrado trabajo en otra parte del distrito. Después del 28 de febrero, los empleados que permanezcan en licencia serán despedidos de manera más permanente.

Informe financiero anual completo

El director financiero Mark Mathers, el controlador Rob Luna y los representantes de Crowe LLP, y el auditor externo del distrito, dieron a los fideicomisarios una descripción general del informe financiero anual del distrito.

Este fue el segundo año consecutivo en que el distrito tuvo un presupuesto estructuralmente equilibrado. También recibió resultados de auditoría “sin modificaciones”, lo que significa que no hubo errores significativos en sus informes financieros.

Mathers señaló que la calificación crediticia de los bonos del distrito escolar había sido mejorada tanto por Moody ‘s como por Fitch de A a AA, lo que significa que el distrito ahorrará en costos de intereses. También señaló que tanto los impuestos a las ventas asignados a través del WC-1 de 2016 como los impuestos a la propiedad, han “resistido” durante toda la pandemia, lo que le ha permitido al distrito continuar con los proyectos de mejora de capital.

Mathers les dijo a los miembros de la junta que pensaba que habían tomado una “decisión muy valiente” para continuar con el aprendizaje en persona durante este año escolar. Esto se produjo después de un comentario público que condenaba la decisión, algo que se ha escuchado en casi todas las reuniones de la junta escolar desde antes de que las escuelas reabrieran en agosto.

La fideicomisaria Katy Simon Holland, quien dejará la junta cuando su mandato expire en enero, elogió la calificación mejorada de los bonos y dijo que quería reconocer al personal y a los estudiantes por los sacrificios que han hecho para ayudar al distrito a lograrlo.

“Solo quiero agradecer a todos. Hacemos un presupuesto equilibrado porque es mejor, pero es doloroso”, dijo, y le dio las gracias a los maestros por padecer cambios como el aumento del tamaño de las clases para lograrlo.

Dinero para autobuses y libros de texto

Los libros de texto de ciencias en el condado de Washoe para niños en el jardín de infantes hasta quinto grado, son mucho más viejos que los estudiantes que los usan. No se han comprado nuevos libros de texto de ciencias para niños en estos grados desde el 2002. Para remediar esto, la junta de fideicomisarios estuvo de acuerdo con sacar una deuda a mediano plazo, por un período de cuatro años, para gastar $6.2 millones en nuevos libros de texto.

Esta cantidad se suma a los más de $1.5 millones que se aprobaron para vehículos en la flota del distrito.

Simon Holland dijo: “Solo quiero dar un gran ‘hurra’ por los libros de texto de ciencias porque pasaron … 20 años para que pudiéramos financiar la actualización de nuestros libros de texto de ciencias. … Hay muchas buenas razones para que hayamos puesto otras cosas por delante de esto, pero suceden muchas cosas en la ciencia en 20 años”.

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